Opinión Nacional

Resurgencia de la Poliomielitis en África

La poliomielitis es un enfermedad viral transmitida por vía del contacto oral-fecal u oral-oral. Esta enfermedad tiene un período de incubación habitual de 7-14 días. Las personas infectadas pueden contagiar a otras personas sanas unos pocos días antes de que los síntomas aparezcan. Esta enfermedad afecta fundamentalmente niños, a los cuales puede llevar a la parálisis flácida.

La poliomielitis aún ocurre en muchos países en vías de desarrollo de África, Asia, Medio Oriente y Europa Oriental. Según cifras de división de Vacunas, Inmunizaciones y Biológicos de la Organización Mundial de la Salud (OMS), entre 1999 – 2003 se produjeron en África 5450 casos confirmados de poliomielitis. En el Sudeste Asiático fueron 6049. En el Medio Oriente un total de 1785 casos. Para el mismo período en Europa se reportaron 4 casos (1 en Georgia y 3 en Bulgaria). En el continente americano entre los años 1996 y 2003 se reportaron 22 casos, los cuales fueron 12 en el año 2000 y 10 en el 2001, correspondiendo 11 y 3 a República Dominicana y 1 y 7 a Haití, respectivamente.

Lamentablemente, siendo la poliomielitis una enfermedad prevenible por vacunas estas cifras, en particular son desalentadoras. Las últimas semanas se han reportado una serie de alertas epidemiológicos en varios países del continente africano, en particular en Nigeria, por un brote que actualmente tiene bajo preocupación a las autoridades sanitarias de dicho país, así como a las de sus países vecinos.

Del total de casos reportados en África en el 2003 (444), 355 (79,95%) correspondían a Nigeria. Durante las primeras semanas del presente año 2004 se han reportado 21 casos en dicho continente, siendo 15 provenientes del mencionado país. Las cifras de polio de Nigeria para el 2003 representan casi el 50% de todos los casos reportados a nivel mundial. En los últimos días al menos 2 estados del sudeste de Nigeria han reportado nuevos casos de poliomielitis. Esto es sumamente grave, “en virtud que la mayoría de los estados de esa región del país estaban libres de polio hasta el mes pasado” (declaró un funcionario del gobierno en prensa, en días pasados).

El día 23 de Febrero de 2004, bajo los esfuerzos de la OMS se inició una campaña de inmunización masiva sincronizada contra la polio en 10 países en África central y oriental (Benin, Burkina Faso, Camerún, República Central Africana, Chad, Costa de Marfil, Ghana, Níger, Nigeria y Togo), en un esfuerzo por inmunizar mas de 63 millones de niños. Esta campaña se consideraba de importancia crítica en los esfuerzos globales y continentales para erradicar la poliomielitis. Desafortunadamente, el actual brote de polio originado en Nigeria ha reinfectado áreas previamente libres de la enfermedad en Nigeria, incluyendo la ciudad de Lagos, pero también otros 8 países previamente libres de la polio: Benin, Burkina Faso, Camerún, República Central Africana, Chad, Costa de Marfil, Ghana y Togo. Por otra parte, dicha epidemia se ha exacerbado por la suspensión de las campañas de inmunización contra la polio en muchos estados de norte de Nigeria en la segunda mitad del año 2003, produciendo así una marcada reducción en los niveles de inmunidad de la población.

Afortunadamente, como parte de la preocupación internacional, el gobierno de Japón ha donado vacunas de polio oral así como equipos para su transporte y conservación temporal (cadena fría) que alcanzan cerca de 3,3 millones de dólares a Nigeria.

El caso de la resurgencia de la poliomielitis en Nigeria es un ejemplo claro de la necesidad de mantener apropiados sistemas de salud, en particular en lo referente a enfermedades que son prevenibles por vacunas, ya que al permitir descensos considerables en las tasas de coberturas se ponen en riesgo a la población nacional.

Nigeria es el ejemplo evidente de que las vacunas son herramientas del mundo moderno fundamentales en la prevención de muchas enfermedades que podrían resurgir o incrementarse aún más, como la difteria, tos ferina, sarampión, tétanos, entre otras.

La vacuna contra la poliomielitis se encuentra incluida en los esquemas de vacunación obligatoria de todos los países del mundo.

Ojala, los esfuerzos internacionales que se están haciendo, como el mencionado por Japón, así como por intercesión de la OMS, puedan lograr revertir significativamente la situación de la polio en África, para poder alcanzar la meta propuesta por OMS de interrumpir la transmisión del poliovirus salvaje para el año 2005.

Referencias

1. ProMED-mail. Poliomyelitis – Nigeria. ProMED-mail 2004; 21 Mar: 20040321.0788. . Accessed 21 March 2004.
2. Thompson RF. 1998 Travel and Routine Immunizations. A practical guide for the medical office. Shoreland, Inc, Milwaukee, 1998.
3. WHO. Vaccines, Inmunizations and Biologicals. . Accessed 21 March 2004.
4. Global Polio Eradication Initiative. Global Polio Status. . Accessed 21 March 2004.
5. Yahoo News. New polio cases reported in 2 Nigerian states. . Accesed 20 March 2004.
6. Yahoo News. Japan donates polio vaccines to Nigeria. . Accesed 20 March 2004.

*Médico Investigador. Miembro de la Sociedad Internacional de Enfermedades Infecciosas y de la Sociedad Europea de Virología Clínica. Fellow de la Royal Society for Tropical Medicine & Higiene.
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